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Científicos han logrado la visión infrarroja en ratones, ahora siguen los humanos

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Un equipo multidisciplinario de investigadores acaba de dar a los ratones «visión nocturna» insertando nanopartículas en sus pequeños ojos, y desde luego esto podría potencialmente aplicarse a los humanos algún día.

La investigación fue dirigida por Xue Tian y Bao Jin de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China y Han Gang de la Escuela de Medicina de la Universidad de Massachusetts.

Los científicos han desarrollado una tecnología ocular basada en nanopartículas que convierte la luz del infrarrojo en verde visible; lo cual ha sido probado con éxito, según un artículo publicado por Cell.

En el artículo se describe la tecnología, que utiliza una inyección simple que contiene nanoantenas (colectores electromagnéticos nanoscópicos diseñados para absorber longitudes de onda específicas) para permitir que los ratones vean más allá de su actual espectro visible de luz. 

Todo el proceso es temporal y desaparece después de unas dos semanas sin efectos persistentes. Además, la inyección funciona con estructuras ya encontradas en el ojo y hasta el momento no tuvo ningún efecto en la capacidad de los roedores para ver durante el día.

Una sola inyección de estas nanopartículas en los ojos de los ratones brindó visión infrarroja por hasta 10 semanas, permitiéndoles ver la luz infrarroja incluso durante el día y con suficiente especificidad para distinguir entre diferentes formas. Estos hallazgos podrían llevar a avances en las tecnologías de visión infrarroja humana, incluidas aplicaciones potenciales en cifrado civil, seguridad y desde luego operaciones militares.

Los ojos de los ratones y los ojos de los humanos, así como la mayoría de los mamíferos, solo pueden ver una pequeña parte del espectro electromagnético de 400 a 700 nanometros. No están diseñados para ver las ondas infrarrojas más largas.

«Cuando la luz entra en el ojo y golpea la retina, las barras y los conos, o las células fotorreceptoras, absorben los fotones con longitudes de onda de luz visible y envían las señales eléctricas correspondientes al cerebro», dijo el autor del estudio Gang Han en un comunicado. «Debido a que  las longitudes de onda infrarrojas son demasiado largas para ser absorbidas por los fotorreceptores, no podemos percibirlas».

En esta investigación, los científicos hicieron que las nanopartículas se pudieran anclar estrechamente a las células fotorreceptoras y actuar como diminutos transductores infrarrojos leves. Cuando el infrarrojo suave llega a la retina, las nanopartículas capturan las longitudes de onda del infrarrojo más largas y emiten longitudes de onda más cortas dentro de las variaciones leves observadas.

Para probar si los ratones podían dar sentido a la luz infrarroja, los investigadores establecieron una serie de tareas de laberinto para mostrar que los ratones podían ver el infrarrojo en condiciones de luz diurna, simultáneamente con la luz visible.

En casos raros, ocurrieron efectos secundarios, dejando a algunos ratones con córneas nubladas, que desaparecieron en menos de una semana. Otras pruebas no encontraron daños en la estructura de la retina después de las inyecciones.

El hecho de que los autores no hayan visto efectos negativos evidentes o permanentes no significa que no haya consecuencias sutiles o a largo plazo por implantar las nanopartículas en el ojo, esto de acuerdo con Gregory Schwartz , un neurocientífico de la Northwestern University que no participó en el trabajo.

Además, los científicos asumen que se puede realizar un trabajo adicional para ajustar el espectro de emisión de las nanopartículas para que funcionen bien con los ojos humanos. «Este es un tema emocionante porque la tecnología que hicimos posible aquí podría eventualmente permitir que los seres humanos vean más allá de nuestras capacidades naturales», dice Xue.

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